2016/04/01発行 ジャピオン858号掲載記事

この街に住みたい

フォレストヒルズ❹

 フォレストヒルズは、地元出身はもとより、ゆかりの著名人を挙げるとキリがない。意外に知られないのが、1917〜38年の21年間ここに住んだヘレン・ケラー(1880〜1968年)だ。

ヘレン・ケラーが住んだ街
秋田犬カミカゼ号も一緒に

 視覚と聴覚の重複障害を乗り越え、教育家、社会福祉活動家、著作家として歴史に名を残すヘレン・ケラー。家庭教師のアン・サリバン・メイシーと、秘書のポリー・トンプソン、それに盲導犬と一緒にフォレストヒルズで暮らしていた。

 当時の住所は「93Semi- noleAve.」。現在は「71-11 112th St.」と改訂され、ケラーが住んだ家屋はもうなく、ユダヤ教会が立つ。71アベニューを、クイーンズブルバード北側に数ブロック入った所だ。建物入り口の壁には、「かつてヘレン・ケラーが住んだ跡」という銅板の碑がある。

 ケラーがここに住んだのは、37歳から58歳まで。アラバマ州に生まれ、学生時代を過ごしたボストンを拠点にしていたケラーが、なぜフォレストヒルズに落ち着いたのか、詳細は語られないが、14歳から2年間、ニューヨークのろう学校に通っていた縁はある。

 在住中は、自叙伝の映画化作品「救済」に出演したり、アメリカン・ファンデーション・フォー・ザ・ブラインドのためにファンドレーズ全米ツアーを行ったりなど、活動的な生活を送ったといわれる。37年(昭和12年)には、トンプソンと一緒に訪日。東京の盲学校などを訪問している。

 このとき、ケラーの希望により「カミカゼ号」という秋田犬がプレゼントされたのは有名な話。カミカゼ号とケラーはフォレストヒルズで1年弱暮らしたことになる。カミカゼ号がジステンパーで死亡すると、弟にあたるケンザン号が、日本政府からケラーに贈られた。このためケラーは、アメリカに秋田犬を紹介した人物としても知られる。

卒業生に数々の著名人
フォレストヒルズ高校

 ケラーの家屋跡から西に10分ほど歩くと、閑静な住宅街の中にフォレストヒルズ高校(9〜12年生)がある。赤レンガにライムストーンを施したジョージアン・コロニアル建築の立派な校舎に、広い校庭。公立高校とは思えないといっては語弊があるか。アカデミックレベルも高く、特にサイエンスに強い、地元が誇る名門校だ。

 フォレストヒルズ出身のサイモン&ガーファンクルや、ラモーンズのメンバーが卒業した高校でもある。イギリス生まれではあるが、トークショー・ホストのジェリー・スプリンガーも卒業生名簿に名を連ねる。異色(架空というべきか)の卒業生に、コミック「スパイダーマン」のピーター・パーカーもいる。彼の自宅はフォレストヒルズ・ガーデンズ内の「20 Ingram St.」。通学時間は徒歩で20分といったところだろう。

 1906年にこの地が「フォレストヒルズ」になって以来、住宅開発が進み住民も増えるにつれ、学校の建設は必要不可欠になっていた。フォレストヒルズの生みの親であり、土地開発業者であるコード・メイヤーも、常々公約していたことでもある。

 開校は1941年。建設予算は当時で322万ドルというから、市がかなり力を入れていたことが分かる。起工式にはフィオレロ・ラガーディア市長自ら出席している。1998年には当時のビル・クリントン大統領により、「ブルーリボン校」として全米優秀124校の一つに選ばれ、2000年にはファーストレディーだったヒラリー・ロダム・クリントンが卒業式で祝辞演説を行った。

 今年は卒業生のポール・サイモンが40年ぶりに、6月30日と7月1日、ウェストサイド・テニスクラブ内のフォレストヒルズ・スタジアムでコンサートを行う。

 このスタジアム、60年代にはビートルズやシナトラ、ジミ・ヘンドリックスなどそうそうたるラインナップで、コンサート会場として鳴らしたものだが、経営難で90年代半ばから閉鎖されていた。20年近いブランクの末、コンサート会場として復活したのが2013年だ。コミュニティーの協力を得て、大々的な改装が施された。フォレストヒルズの次なる発展への原動力となるか。

 このほかフォレストヒルズは、女性初の副大統領候補ジェラルディン・フェラーロや、地元のケーブルニュース局NY1のキャスター、ロジャー・クラーク、セックス・スキャンダルで沈没した政治家アンソニー・ウィーナーの地元でもある。 (佐々木香奈)

ヘレン・ケラーの自宅があった場所は、今はユダヤ教会の建物。入り口の壁には銅板碑が施されている
多くの著名人卒業生を送り出している名門・公立フォレストヒルズ高校。ジョージアン・コロニアル建築の立派な校舎
フォレストヒルズ・スタジアムでのザック・ブラウン・バンドのコンサート風景(Photo by Southern Ground, Forest Hills Stadium)

バックナンバー

NYジャピオン 1分動画