2015/11/27発行 ジャピオン841号掲載記事

この街に住みたい

ハイブリッジ散策❹

 ブロンクスで、怪奇小説の元祖エドガー・アラン・ポーの地場霊を存分に感じたら、もう一度ハイブリッジを渡ってマンハッタンへ戻ろう。渡り切って左に折れ、ハイブリッジ公園に入ると、きれいな森の小道が現れる。未舗装だが道幅は広いので、日の高いうちなら安心して歩ける。今の季節ならば、落葉した樫や楓の枝を抜ける風が冴え、ニューヨーク市内にいるとは思えない気分を味わえる。

 小道はハーレム川を望む断崖の脇腹を人知れず続く。道沿いに時折顔を出す巨岩が気になる。断面をよく見ると幾重にも層になっている。マンハッタン片岩と言われる変成岩。地質学者によると、4億5000万年ぐらい前に地下3000メートルぐらいで誕生したとのこと。溶岩の高温と計り知れない圧力で生まれた石なので非常に硬いそうだ。その後、プレートの運動と氷河による浸蝕で地表に出現。マンハッタンは島ごとこの岩石でできている。セントラルパークで見掛ける巨岩も同じ石だ。

 先住民レナペ族は「ごつごつした岩山の島」という意味の名「マナハッタ」を与えた。だが入植者たちは4億5000万年かけて地球が作った風景をダイナマイトで一瞬にして破砕。平地とした上に、硬い岩盤を利用して高層ビルを好きなだけ建て、その結果、今のニューヨークの「顔」ができた。わずかここ150年の話である。さすがに、島の中で最も高い丘には歯が立たなかったと見えて、ハイブリッジ公園のこの一角では今でも太古の地球に触れることができる。

 感慨に浸りつつ秋の小道を15分ほど歩けば、そこは公園の南端。今回の散策の出発点モリス=ジュメル邸の裏手に当たるエッジコーム・アベニューに戻る。

天国への階段

 せっかくだからもう少し散歩を続けよう。エッジコームを158ストリートまで南下すると、もう一つの、「失われた風景」がある。崖が一段と高くなった場所で、通称「クーガンズ・ブラフ」という。年輩のニューヨーカーがこの名前を聞いて思い出すのは、崖の下の窪地にかつてあった野球場「ポロ・グラウンズ」である。

 今ではニューヨークの球団と言うと真っ先に「ヤンキース」が出てくるが、歴史は1890年創設の「ニューヨーク・ジャイアンツ」(現サンフランシスコ・ジャイアンツ)の方が古い。両球団は所属リーグも異なり犬猿の仲。20世紀初頭のニューヨークでは地元ファンを二分した。1920年以前は実力ではジャイアンツの方が上。そのジャイアンツが1891年から、1957年に西海岸に移転するまで、本拠地としたのが、ポロ・グラウンズである。その名の通り、そもそもは馬蹄形のポロ競技場でセンターが長く左右のポールまでが極端に短い変型スタジアムだった。メッツやアメフトのジャイアンツも一時、ホームグラウンドにしていた。

 崖下にへばりつく格好で建っていたため、入場券売所へは、クーガンズ・ブラフから急な階段を降りて行く。当時のジャイアンツ・ファンたちは1ドル札を握りしめ、球場のざわめきに心躍らせながらこの階段を駆け下りたに違いない。まさに野球好きにとっては、「天国への階段」。球場自体は1964年に解体され跡形もないが、80段の階段だけはボロボロのまま残っていた。それが、昨年、地元球団や新聞社から計150万ドルの援助を得て立派に改装された。ハイブリッジの再開通と同様、階段の復活は地元にとっては明るい話題だ。

心に映るボールパーク

 スポーツ記者のエド・ルーカスさん(75歳)も子供の頃からジャイアンツ党。18歳の時、叔父に手を引かれて観戦に来たポロ・グラウンズでのジャイアンツ最終戦(1957年)は鮮明に覚えているという。

 残念ながら、彼は再生した「天国への階段」を見ることはできない。というのも12歳の時に少年野球の試合中に顔面を直撃した打球で両眼を完全失明してしまったからだ。野球による不幸を恨むどころか、野球を余計に愛したエドさんは全盲のハンディを負いながら、世界でただ1人の「目の見えない野球解説者」となる。メッツ創設時には、開幕戦を取材するなど、仕事でも何度もこの階段を降りている。

 「昔はこの階段はガタガタでね。足下が平らでなかったので、おじさん(介添え人)の腕にしっかりつかまって降りたもんだ」。いまや街から姿を消した思い出のポロ・グラウンズ。その姿をエドさんの心の目が今も見詰めている。 (中村英雄)

ハイブリッジから「John T. Brush Stairway」までは徒歩で15分ほど
ハイブリッジ公園の中を抜ける遊歩道。道の脇の巨岩が目を引く。ハイブリッジ再開通の影響で周辺の環境浄化も進み、安心して歩けるようになった
昨年、再生された「ポロ・グラウンズ」への階段。かつてのジャイアンツ球団オーナー、ジョン・T・ブラッシュの名前が刻まれた踊り場だけは124年前から変わらない

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