2015/09/04発行 ジャピオン829号掲載記事

この街に住みたい

コニーアイランド❹

 ブルックリン区ヒストリアンのロン・シュワイガーさんによると、1950年代半ば、ロングアイランドのレビットタウンというところに、新興住宅地が開発され、土地付き一軒家が4800ドル程度で売り出された。「皆飛び付いて、ロングアイランドに移住したんだ」とロンさん。

 しかも、ロバート・モーゼスという開発業者が、ロングビーチにリゾート地を開発。コニーアイランドにとっての最大のライバルリゾートになった。ロングアイランドまでのハイウエーを建設し、住民や客の流出を図ったのもモーゼスだ。

 こうしてロングビーチにお株を奪われると、コニーアイランドは衰退し、60、70年代は最悪の時代だった。景気後退とともに犯罪も増えた。20年代に建設されたビーチ沿いのボードウォークも内陸に押しやられ、立ち並んだ店舗も廃業を余儀なくされた。付近の住宅街もブルドーザーで一掃され、栄華を誇ったコニーアイランドの姿は消え、貧民街と化していった。

ホットドッグ発祥の地

 ところで、コニーアイランドを語るときに、ホットドッグの歴史を無視できない。来年(2016年)は「ネイザンズ・フェイマス」開店100周年になる。思えば、コニーアイランド衰退の時代も生き延び、今のネイザンズがあるわけだ。その成り立ちを、ロンさんが米国のファストフードの歴史と重ねて話してくれた。まずは「ホットドッグ」の名前の由来から。

 1880年代、今の新ルナパークがある場所に、チャールズ・フェルトマンというドイツ人が、全米初のファストフード店「フェルトマンズ」を開店。ソーセージをホットプレートの上でグリルしたものを売っていた。そのうち客が「熱くてソーセージを持てない」と文句を言ったため、パンを縦に切ってその中にソーセージを挟むようになる。フェルトマンはそれを、自分の故郷の名前から「フランクフルター」と名付けた。

 すると、そのうちフェルトマンの成功を妬んでか、1906〜07年ごろ、誰かがとんでもないうわさを流し始めた。「フェルトマンは犬の肉を使っている」と。もちろん嘘だが、このうわさはコニーアイランドのポップカルチャー的存在だった絵はがきアーティストらの格好の餌食となった。

 ブッチャーが犬を殺し、犬のウエーターが泣きながらホットプレートに乗ったソーセージを運ぶといったイラスト入りの絵はがきが人気を呼んだ。
「ホットプレートでグリルされた犬の肉というので、〝ホットドッグ〟と呼ばれるようになったのさ」とロンさんは笑う。

 その名前がすでに定着した1913年、ポーランド移民のネイザン・ハンドワーカーが、フェルトマンでウエーターとして働き出した。後の妻アイダと知り合い、同僚から「自分たちの店を開けよ」と勧められ、300ドルで店を買い、1916年にフェルトマンズから2ブロックの所に「ネイザンズ・フェイマス」を開店し、現在に至る。

 ロンさん所有のモノクロ写真(左参照)は、開店から4年目の1920年に撮影されたもの。メニューの「フランクフルター&ロール(ホットドッグ)」をはじめ、ルートビアなど何から何まで5セントの時代だ。

 余談だが、ロンさんによると、ネイザンに開店を勧めた同僚というのが、フェルトマンのシンギング・ウエイターだったジミー・デュランテとエデ
ィ・カンター。「この二人は後に有名なミュージシャンになったんだよ」とロンさん。かの映画俳優ケリー・グラント(本名アーチボルト・リーチ)も、コニーアイランドでパフォーマーとして日銭を稼いだ一人だ。

コニー復活の80年代

 最悪の60、70年代を生き抜いたのはネイザンズ・フェイマスと、小さな遊園地、ジェットコースター「サイクロン」。50年代にマンハッタンから移された水族館も踏ん張った。復活の兆しが見え始めたのは80年代だ。83年には、今や名物となった「マーメイド・パレード」が始まった。

 2001年には、大リーグ、メッツのマイナーチーム「ブルックリン・サイクロンズ」の球場「キースパンパーク」も完成。チーム名は、球場完成時に公募され、名物ジェットコースターの名前にちなんだものが採用された。10年に「MCUパーク」と改名され、今はプロレス興行なども行われる。今年夏は、初のボクシング興行でにぎわった。

 近年ブルックリンが変貌を遂げる中、コニーアイランドがこれからどう変わっていくかは、注目に値する。
(佐々木香奈)

1920年当時の「ネイザンズ・フェイマス」。ホットドッグが5セント(ロンさんのコレクションから。撮影者不明)
どん底時代の1960、70年代を生き抜いた「ネイザンズ・フェイマス」。写真は2007年のもの。この後ハリケーン・サンディの被害も乗り越えた
1907年の絵はがき。犬の肉を使ったという当時の心ないうわさから、「ホットドッグ」という名がついた(ロンさんのコレクションから)

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