2015/08/21発行 ジャピオン827号掲載記事

この街に住みたい

コニーアイランド❷

 コニーアイランド全盛期は、「米国最大のリゾート地」とうたわれた、1890年代から1940年代、いっても50年代初期までだ。ブルックリン区ヒストリアン(市が任命する区の歴史家)のロン・シュワイガーさんは、当時のコニーアイランドを「今のラスベガスどころの話じゃないよ。コニーアイランドにはビーチがあるんだから」と誇らしげに語る。

 栄華を誇ったこの約50年。初期の絵はがきを見ると、女性は中世風ロングドレス、男性はダークスーツ、そして20年代以降の写真では、男女それぞれ露出度の低いワンピースの水着を着ている。彼らが「芋の子を洗う」がごとく、ビーチとボードウオークを一分の隙間もなく埋めている。これでは行楽どころではなかろうに。当時の人のたくましさに驚かされる。

 そして、この時代のポップカルチャーといえば、コニーアイランドの絵はがきだった。白黒写真に色を付けた「写真イラスト」で、皆ここに来たら、友人知人に絵はがきを出してさりげなく自慢していた。1906年の記録では、コニーアイランドの郵便局が処理していた絵はがきの数は、1日平均20万枚にも上ったそうだ。

華やかなる黄金時代 天敵は火災だった!

 「米国最大のリゾート地」を支えた3大遊園地が、「スティープルチェースパーク(1897―1907年)」、「ルナパーク(1903―46年)」、「ドリームランド(1904―11年)」。

 スティープルチェースパークは10年間、ドリームランドはわずか7年間で閉鎖したが、原因はすべて火災だった。この二つに比べ、長寿だったルナパークも、44年に火災に遭い、2年後に閉鎖されている。

 「電気がまだ新しかった時代さ。大規模な遊園地を動かすのに電気を駆使せざるをえなかったんだけど、配線の知識がなかったんだよ。しかも建造物は全部木造。漏電でことごとく焼けてしまったね」とロンさんは説明する。

 それでも、スティープルチェースパークは2年後に再開、64年まで続いた。歴史的建造物として残るパラシュートジャンプがあったのがここ。今のサイクロンズ球場(大リーグ、メッツのマイナー1A)のある場所。

 ドリームランドがあった場所には、50年代中旬にニューヨーク水族館がオープンし、現在に至る。もともとはマンハッタンのフェリー乗り場(今のスタテン島行きフェリー)にあったものが移されたのだ。

 さて、コニーアイランドを語るとき、第1号遊園地スティープルチェースパークの生みの親、ジョージ・ティルユーを無視できない。その後数十年の、「ちょっとヘンテコ」で、「かなりポリティカリー・インコレクト」な独特の行楽文化―今見ると異様とも言える娯楽で一世を風靡した人だ。

人気ホースライドと風のスカートめくり?

 ティルユーが最初に、元祖フェリスウィール(現代の観覧車の原型)を見たのは、1893年のシカゴ万国博覧会。観覧車を購入し、コニーアイランドに誘致したいと発明者に申し出たが、断られ断念。3年後、彼は英国に渡った。そこで見た電気ホースレース「スティープルチェース」のアイデアを持ち帰り、翌年同じ名前の遊園地を開園。名物はもちろんホースライドだ。

 いまだに語り継がれているだけあり、このホースライド、奇抜というか、変というか…。8レーンあり、その上を滑る2人乗りの木馬に、多くの場合は恋人同士でまたがって乗る。わずか2分間のライドだが、当時圧倒的な人気だった。

 「落ちないように固定するベルトもなかったんだよ。昔は振り落とされても遊園地を訴える人なんかいなかったんだ」とロンさん。

 そんなことよりも、このライドの人気の秘密は、ライド終了後の「出口」にあった。出口(狭い通路)を抜けるとそこはステージ。床には小さな穴がたくさん空いており、そこに女性が立つと、下から風が吹き上がる仕組み。観客席は男性ばかり。スカートがめくれ上がると、女性は「キャー」、男性は「ウォー」。

 当時女性は下着を付けていなかったとロンさんはいうが…。もちろん女性もこうなると知ってのこと。当時の法律など知る由もないが、コニーアイランドというのは一種、治外法権的なエリアだったのかもしれない。
 マリリン・モンローの「路上スカートめくり」写真の原点もここにあるらしい。そして、コニーアイランドの奇妙なアトラクションは、まだまだこんなものじゃない。
(佐々木香奈)

1905年頃のコニーアイランドのビーチを描いた絵はがき。当時はビーチでも男女は正装していた
1950年代の絵はがき。高さ250フィート(約76メートル)からのパラシュートジャンプ。今も歴史的建造物として残る
1914年ごろのスティープルチェースパークのホースライド。(写真は3点ともロン・シュワイガーさんの絵はがきコレクションから)

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